• ,,Het is geen strijd die je wint of verliest, maar ik was wel vastberaden om er alles aan te doen om er sterker uit te komen. -

    Foto Rinus van Denderen

De grote en sterke Joop Kasteel was opeens piepklein

AMERSFOORT Jarenlang vocht Joop Kasteel grote wedstrijden met duizenden mensen in het publiek. De vechter stond zijn mannetje, maar werd plotseling geconfronteerd met kanker. Hij moest het alles-of-niets-gevecht aangaan en vocht voor wat hij waard was. ,,Opgeven was voor mij nooit een optie en nu wil ik anderen inspireren."

Jeroen van der Veer (@JeroenvdVeer)

In zijn vecht- en krachtsportcarrière won Joop Kasteel diverse nationale en internationale titels, maar geen enkele strijd was zo zwaar als die tegen de verschrikkelijke ziekte kanker. In 2015 kreeg de Amersfoorter het bericht dat hij MDS had; een voorstadium van leukemie. Een alles-of-niets-gevecht volgde.

Waar zijn gevechten in zijn glansrijke carrière vaak enkele minuten duurden, bleek dit er een van een lange adem. Kasteel, de voormalig wereldkampioen freefight, werd niets bespaard. Twee jaar na de diagnose begon de leukemie zich te uiten en werd het belangrijkste gevecht uit het leven van Kasteel met maanden verlengd. De inmiddels 53-jarige keek de dood in de ogen, maar opgeven was simpelweg geen optie. ,,Het was mij gegeven om kanker mijn lichaam uit te krijgen."

GEEN STRIJD Onderuit gezakt in zijn woonkamer blikt Kasteel terug op de zwartste periode in zijn leven. De Amersfoorter had tot op dat moment een mooi leven. Hij was een grote naam in de vechtsport, was wereldkampioen freefight geworden en had nog zoveel toekomstplannen. Deze konden allemaal in de ijskast, toen hij in maart 2015 het slechte nieuws hoorde. ,,Ik liep al langer te sukkelen. Was moe, had weinig energie en ging daarom naar diverse artsen. Steeds kwam er niets uit, tot de oorzaak gevonden werd."

De knop ging bij Kasteel om en hij werkte nog harder aan zijn conditie en geestelijke gezondheid. ,,Ik wist dat het een loodzware tijd ging worden. Mijn zwaarste wedstrijd uit mijn leven en ik kan je zeggen; ik heb er een hoop gehad. Daarom moest ik in topconditie zijn. Het gaat wat ver om te zeggen dat ik de kanker wilde verslaan, want als die ziekte jou wil pakken... heb je niets te willen. Het is geen strijd die je wint of verliest, maar ik was wel vastberaden om er alles aan te doen om er sterker uit te komen."

MINDSET Gesteund door zijn partner naasten vocht Kasteel voor alles wat hij waard was. ,,Ik ben redelijk groot, maar in dat ziekenhuisbed ben je gewoon een klein jochie hoor. Ik kan nu wel stoer doen, maar dat is simpelweg de realiteit. Tijdens de chemokuren was het zwarter dan zwart. Ik zag soms echt geen uitweg. Het moet voor mijn partner heel zwaar geweest zijn", zegt de 53-jarige Kasteel geëmotioneerd. ,,Zij zag haar grote sterke Joop langzaam doodgaan. Toch wist ik mij te herpakken. Opgeven was geen optie."
,,Weet je wat het is", zegt hij, nadat hij een tijdje naar buiten keek. ,,Kanker is de baas over je lichaam. Je kan doen wat je wil, maar daar valt niet tegen te vechten. Wel kan je jouw mindset beïnvloeden. Je moet knokken, aan de slag gaan en je niet gewonnen geven. Dat heeft mij er doorheen gesleept."

GENEZEN Dat strijden zat er al vroeg in bij Kasteel. Als kleine jongen werd hij op de basisschool gepest. Hij was klein, dik en misschien ook wel niet de knapste. ,,Het pestpaaltje, zo kan je dat wel noemen. Maar toen ging ik sporten, groeide ik en was ik opeens interessant. Voor vriendjes, maar ook voor de meisjes. De sport heeft mij veel gebracht."
Zo werd hij portier in onder andere Amersfoort en later zelfs hoofd security van Jan Smit. Daarnaast is zijn waslijst aan prijzen in de freefight-wereld gigantisch. ,,Maar dan krijg je kanker en dat telt dat allemaal niet meer. Dan is nog maar één ding belangrijk en dat is genezen. Ik heb het geluk gehad dat dat mij mocht overkomen en ik nu bijna volledig ben hersteld."

INSPIREREN In een boek, dat hoogstwaarschijnlijk de titel 'Leeuwenhart' gaat dragen, vertelt de Amersfoorter over zijn leven en gevechten. In de sportwereld, maar ook die op het ziekenhuisbed. ,,De allerzwakste momenten van mij komen erin voor, maar ik wil vooral positiviteit uitstralen. Mensen inspireren en raken. Dat lotgenoten het boek dichtslaan en aan de slag met zichzelf gaan, om zo fit mogelijk te strijden tegen de ziekte."
Om die positiviteit van zichzelf over te brengen op anderen, is Kasteel sinds 2019 afgestudeerd en inmiddels werkzaam als gecertificeerd Oncologisch Fitness Trainer (OFT). ,,Dat houdt in dat ik kankerpatienten, wat ik een heel naar woord vind, op de juiste manier kan helpen en begeleiden. Om fit te worden en krachtiger te zijn."

Samen met journalist Koen Scharrenberg schreef Kasteel het boek dat aan het eind van de zomervakantie wordt het uitgebracht. Er werkten niet de minsten aan mee; Jan Smit, 'Iceman' Wim Hof, wereldkampioen kickboksen Rico Verhoeven, oncoloog/hematoloog Jarom Heijmans (AMC) en misdaadjournalist John van den Heuvel. ,,De gehele opbrengst, honderd procent, gaat naar kankeronderzoek. Ik ga en wil er geen cent aan verdienen. Ik wil enkel en alleen inspireren en mijn steentje bijdrage om kanker de wereld uit te helpen."